De hoofdstad van Letland kent naast haar mooie bezienswaardigheden, zoals het historisch centrum dat op de Werelderfgoedlijst van Unesco staat, ook een rijke geschiedenis, die heeft geleid tot een bijzondere en multiculturele samenleving. Als je dus op vakantie wil naar een mooie stad, waar ook nog eens iets te leren valt over de geschiedenis en cultuur van het land en de stad zelf, is Riga een echte aanrader.

Het begon als een vissersdorp

De ligging van Riga heeft een belangrijke rol gespeeld in de vorming van de stad tot hoe zij nu is. Ze is gelegen in de monding van de Westelijke Dvina, een grote en brede rivier die vanuit Rusland door Letland heen stroomt. Dit maakt het gebied ontzettend aantrekkelijk voor de vissersbevolking, die het gebied tot een vissersdorp maakte. Het dorp werd welvarend, en groeide uit tot een belangrijke handelsstad waar koopmannen en ambachtslieden graag langsgingen om hun spullen te kopen en verkopen.

Later werd de stad door de Duitsers als kolonie genomen, waardoor er een nieuwe bevolking in het gebied kwam wonen wat veel Duitsers bezat. Deze nieuwe burgers waren vaak ook handelslieden die afkomstig waren uit het Duitse Rijk. Zij namen de stad over met hun Duitse stadsrechten, die zorgde voor een burgerraad en eigen rechtspleging.

Diverse culturen zorgen voor de gemoedelijke sfeer

Een aantal jaren verder groeide Riga uit tot een middelgrote Europese stad met zo’n 12.000 inwoners. Zij spraken voornamelijk Nederduits, alleen de mensen die van het platteland in de omgeving afkomstig waren spraken andere dialecten, dit waren nog de “echte” Letten. Het handelsimago is de stad in die jaren ook niet kwijtgeraakt. Ze werd door haar ligging een handelspoort die één van de verbindingen vormde tussen Europa enerzijds, en Rusland anderzijds. Dit is een van de oorzaken dat de “Letse cultuur” van nu een gemengde cultuur is. Na de vroegere kolonisatie van Duitsland en de functie als handelspoort bleven er uit allerlei verschillende naties kooplieden hangen, die hun eigen cultuur meenamen. Dit waren met name Russen, Duitsers en mensen uit de Baltische buurlanden, De Letse cultuur is dan ook een mengelmoes geworden van deze drie landen.

Wanneer er meerdere culturen samenleven in een stad of land is dat echt genieten als toerist. Je vindt het namelijk terug in de verschillende winkeltjes, restaurants maar ook in de architectuur.

Het zwarthoofdenhuis

Riga cultuur

In de stad zelf is niet veel oude cultuur als religie en dergelijke te vinden, maar wel de gebouwen die hebben geleid tot de vorming van de cultuur. In de Oude Stad vind je bijvoorbeeld het “Zwarthoofdenhuis”, een gilde voor de Duitse kooplieden die in de 14e eeuw werd gebouwd. Het heeft dan ook veel weg van een grachtenpand zoals je die kunt vinden in andere grote handelssteden van weleer, zoals Amsterdam. Echter staat dit gebouw dan niet aan een gracht, maar aan een plein. Zeker aan aanrader om eens langs te gaan, als je in Riga bent, het is een prachtig gebouw.