Voor een Europese vakantie of leuke stedentrip, denk je niet meteen aan de Litouwen. Het zou je zelfs vergeven kunnen worden, want het is geen land dat meteen tot de verbeelding spreekt. Het wordt al snel geassocieerd met het grauwe, arme Oostblok. Hoewel dat in sommige gevallen waar kan zijn is de hoofdstad Vilnius een parel die je niet mag missen.

Vilnius was niet voor niets de Europese Hoofdstad van Cultuur in 2009. Deze stad mag dan wel een woelige geschiedenis hebben, maar je zal weinig steden vinden die de vergelijking met Vilnius winnen.

Onderstaande bezienswaardigheden, mogen bij een bezoek aan Vilnius niet ontbreken. Deze vertegenwoordigen de leuke, kleurrijke geschiedenis van de hoofdstad van de Litouwen, maar laten je ook haar donkere verleden zien. Hoe mooi deze stad ook is, dit deel van de wereld heeft toch sombere tijden gekend. Bij een bezoek aan de stad mag dit niet vergeten worden.

Paleis van de groothertogen

De hertogen van Litouwen en de koningen van Polen bewoonden ooit dit paleis. Het was in die tijd het bestuurlijke middelpunt van het land, dat toen nog bestond uit een unie tussen Polen en Litouwen. Hoewel het paleis in de 19e eeuw bijna helemaal verwoest werd, is het sinds 2013 volledig gerestaureerd en open voor publiek. Het paleis maakt samen met onder anderen de Kathedraal van Vilnius en de Gediminastoren, onderdeel uit van het grote kastelencomplex van Vilnius.

Kathedraal van Vilnius

Als je dan toch in dat grote kastelencomplex bent, kan je ook meteen een bezoek brengen aan die eerdergenoemde kathedraal. De kathedraal is gebouwd in ere van Stanislaus van Krakau en Ladislaus I. Hoewel het gebouw door de eeuwen heen van uiterlijk veranderde, stamt deze uit de 15e eeuw. De kathedraal was een van de eerste Christelijke kerken van Litouwen. Zoals gebruikelijk is in de regio, staat de kerktoren los van het gebouw en werd het in het verleden gebruikt als defensief bouwwerk. In de kathedraal werden in het verleden de groothertogen gekroond en vele leden van de koninklijke familie begraven.

KGB museum

Een goed beeld van het donkere verleden van Vilnius krijg je, als je door het KGB-museum loopt. Dit museum geeft de gruwelen, die van 1940 – 1990 werden uitgevoerd in dat gebouw, zo goed mogelijk weer. Beginnend met de inval door Nazi-Duitsland en de misdaden die deze beging tegen het Litouwse volk, eindigt dit verhaal niet wanneer de oorlog stopt. Dit KGB-museum dankt zijn naam aan het feit dat het door die organisatie gebruikt werd, tot aan de val van de Sovjet-Unie. In het museum werden dan ook Litouwers gevangengehouden, gemarteld en vermoord.

Natuurlijk heeft deze oude stad nog veel meer te bieden, maar met deze drie bezienswaardigheden kan je al een begin maken. We raden je aan de rest van de stad zelf te ontdekken.